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Dos altares más completan la majestuosidad del lugar: del lado izquierdo está el Altar del Santísimo Sacramento, y del lado derecho el Altar a San Juan Bautista, que es en donde se hacen los bautismos y se exhibe una representación de la Aparición de la Virgen.
Según la tradición, la Virgen de Coromoto se apareció por primera vez ante Coromoto, el cacique de los Cospes, y su mujer, quienes asombrados contemplaron la imagen de una hermosa señora con un niño en brazos sobre las aguas del río Tucupido. El hecho tuvo lugar el dos de febrero del año 1652. Allí, la virgen le indicó al jefe de la tribu, en su propia lengua, y a otros indígenas lo siguiente: "Sal del bosque junto con los tuyos y ve donde los blancos para que reciban el agua sobre la cabeza y puedan entrar en el cielo".
Centenares de indios dejaron entonces sus tierras para recibir las enseñanzas del Evangelio y ser bautizados. Un español de nombre Juan Sánchez, quien poseía algunas tierras en las cercanías, los recibió con amabilidad y les entregó unos campos para que se establecieran en lo sucesivo. Poco tiempo después, el cacique Coromoto decide volver a la selva; estaba molesto, probablemente sentía que había perdido buena parte de su libertad. Pero en la madrugada del 8 de septiembre de 1652 la Virgen se le aparece de nuevo, ésta vez en su propia choza, junto a su familia. El indio la rechaza, le hace saber que no está contento con su presencia y trata de sacarla del recinto. La Virgen desaparece ante sus ojos, no sin antes dejar en sus manos una diminuta imagen que la muestra a ella y al niño.
Alguien corrió presuroso a avisarle a Juan Sánchez, quien con dos de sus compañeros fueron al sitio de la aparición y recogieron la preciosa reliquia. Luego, avisaron a las autoridades civiles y eclesiásticas, quienes a pesar de no creerlo resolvieron llevar la imagen (que parece estar plasmada en un trozo de seda o pergamino) a la Iglesia de Guanare. Es a partir de este momento cuando comienza la devoción a la Virgen de Coromoto y se inicia una gran historia de favores y milagros realizados por ella. En la iglesia de Guanare permanece en un relicario hasta 1987, cuando finalmente fue incrustada en el pedestal de la imagen de madera que hoy se encuentra en el Santuario Nacional de Nuestra Señora de Coromoto.
En el año 1942, la Virgen de Coromoto es exaltada con el título de Patrona de Venezuela.
El Santuario Nacional de Nuestra Señora de Coromoto fue construido sobre el sitio exacto en donde, según cuenta la tradición, estaba la choza del indio visitado por la Virgen en 1652.
La obra, que por una u otra razón, tardó veinte años en ser construida, fue diseñada por el arquitecto Erasmo Calvani e inaugurada el 10 de febrero de 1996 por su santidad, el Papa Juan Pablo II durante su segunda visita al país.
El magnífico templo está dividido en tres partes: En el primer piso se encuentra el Altar Mayor, que tiene forma de bohío, con un vitral elaborado por Guillermo Márquez en donde se representa la historia de la Virgen desde su aparición hasta el momento de la coronación.
Detrás del Altar Mayor está situado el Trono de la Virgen, en donde se guarda una venerada reliquia: la imagen dada por la Virgen al indio.
La imagen entregada por la Virgen al indio todavía se conserva hoy en día, y está celosamente guardada dentro del magnífico santuario levantado a su nombre, muy cerca de la ciudad de Guanare. Solo mide dos centímetros y medio de alto por dos centímetros de ancho, y con el pasar de los años –han transcurrido tres siglos y medio desde el momento de su aparición– se había deteriorado y oscurecido mucho; a tal punto que gran parte de la imagen quedaba oculta.
En razón de lo anterior, los miembros de la Fundación María Camino a Jesús, conjuntamente con el rector del Santuario de la Virgen de Coromoto, monseñor José Manuel Brito, iniciaron una campaña a mediados del año 2002 con miras a lograr su restauración.
De este modo se logró contactar al grupo de expertos que más tarde participaría en el proyecto, y se inicia la búsqueda de los fondos necesarios para llevarlo a cabo. Finalmente, en el año 2009, la Conferencia Episcopal Venezolana autorizó la restauración de la imagen en un laboratorio que sería instalado específicamente para este propósito en las cercanías del Santuario.
Pero el equipo de expertos no solo realizaría con éxito la restauración, sino que también se verían sorprendidos ante una serie de nuevos e increíbles hallazgos. En principio, detectaron la presencia de varios símbolos de naturaleza indígena dentro de la imagen. Luego, por observación microscópica, lograron identificar en ella, en el interior del ojo izquierdo de la Virgen –que tienen un diámetro inferior a un milímetro– la presencia del iris; un hecho particularmente desconcertante, por cuanto se pensaba que los ojos de la imagen eran simples puntos. Más tarde, al profundizar en el estudio, pudieron identificar no solo el característico globo ocular con la presencia del iris, como ya hemos mencionado, sino también el conducto lacrimal y un diminuto punto de luz dentro del iris en donde es posible apreciar el reflejo de una figura humana con rasgos indígenas.
El anuncio, además de causar un gran revuelo, no hizo más que fortalecer la fe y la devoción de los venezolanos en su amada Patrona.
¿Cómo llegar?
El Santuario Nacional de la Virgen de Coromoto está situado a 25 kilómetros de la ciudad de Guanare, capital del Estado Portuguesa, en la vía que conduce a Barinas. El camino está debidamente señalizado.
Santuario de la Virgen de Coromoto